Mission Parker Solar : En savoir plus sur la couronne solaire

Lancée le 4 août 2018, la sonde Parker Solar (PSP) doit étudier le Soleil durant 7 années.  Placée sur une orbite très elliptique donc le périhélie se situe à moins de 0,17 UA et l’aphélie au niveau de l’orbite de Vénus, la mission de la NASA est celle de tous les exploits.  Équipée d’un puissant bouclier thermique protégeant la structure du flux émanant du Soleil et qui portera la température à 1400 K par moments, la sonde dispose de quatre instruments qui lui permettront d’étudier la couronne solaire.


PSP dans WinStars

En effet, la couronne reste encore de nos jours très mal connue. Nous ne savons presque rien sur les mécanismes accélérateurs du flux de particules qui s’échappent de la haute atmosphère (le vent solaire), ni sur l’origine des hautes températures de la couronne (1 million de degrés K) qui sont cent fois supérieures à celles observées à la surface de l’astre.

Un coronographe grand angle prendra des images tridimensionnelles  de la couronne et de l’héliosphère interne. L’instrument FIELDS mesurera les champs électrique et magnétique, les émissions d’ondes radio et les ondes de plasma. 
ISIS (Integrated Science Investigation of the Sun) permettra d’en savoir plus sur les caractéristiques des particules présentes dans l’atmosphère solaire et l’héliosphère interne qui sont accélérées à des énergies élevées (de 10 keV à 100 MeV).
Enfin, l’instrument SWEAP (Solar Wind Electrons Alphas and Protons) étudiera les électrons, les protons et les ions d’hélium qui constituent le vent solaire. 

Le 4 avril 2019, la sonde s’est aventurée à moins de 25 millions de kilomètres du Soleil en évoluant avec une vitesse relative par rapport à lui de 343.000 km/h, ce qui en fait l’objet le plus rapide de l’histoire de l’humanité. En 2023, PSP frôlera le Soleil à une distance de 6 millions de km seulement.

En installant le module Parker Solar dans WinStars, il est possible de visualiser la position de la sonde en temps réel et de suivre les 24 orbites prévues pour percer les secrets de l’atmosphère de notre étoile.

 

Gaia Data Release 2

Après plusieurs semaines de travail, le second catalogue de la mission Gaia est maintenant intégré dans WinStars.

Pour rappel, la mission Gaia a pour but de cartographier en 3D une partie de la Voie lactée (1%), avec une évaluation de la vitesse propre des corps célestes recensés. Un vrai travail de Titan réalisé par un satellite situé au point de Lagrange 2 qui effectue 500 millions de mesures chaque jour.

Les anciens catalogues Sky2000, UCAC4 et I/ 280B ont donc été abandonnés pour laisser place aux 1,7 milliards d’étoiles (!)  que contient cette seconde édition parue en avril 2018, il y a juste un an.

Comme il n’est pas raisonnable de récupérer la totalité des données du DR2, WinStars n’utilise que l’ascension droite, la déclinaison, la parallaxe, le mouvement propre et la magnitude G pour les objets de magnitude inférieure à 13. Au-delà de cette limite, le programme ne récupère que les coordonnées horaires et la magnitude.

Une version 3 en 2022

Mais la campagne de mesures de la mission Gaia continue. Une version 3 du catalogue est prévue pour 2022  avec une  précision accrue des données.

Nous ne sommes qu’au début de la mission. A terme, ce sera toute la structure de notre galaxie, sa dynamique et son évolution qui seront mieux comprises en décortiquant cette gigantesque masse d’informations.

Des données scientifiques accessibles librement grâce au CDS

Je voudrais finir en saluant le travail du Centre de Données de Strasbourg, véritable mémoire virtuelle du Ciel, qui met à la disposition de tous les données collectées depuis les plus grands observatoires et depuis les collaborations de  type Gaia.
C’est ainsi que les mesures venant d’un satellite situé à deux millions de km de la Terre peuvent se retrouver dans un logiciel comme WinStars quelques mois  plus tard. 
A l’heure des fake news et autres théories complotistes, l’accès au savoir obtenu grâce au travail désintéressé de milliers de scientifiques dispersés à travers le monde n’a jamais été, paradoxalement, aussi simple.    

WinStars utilise le catalogue Gaia DR2 pour afficher les étoiles jusqu’à la magnitude 20. Ici, l’amas globulaire Messier 13.

Pour aller plus loin :